SpaceX 完成 Falcon Heavy 所有核心的测试

从最早的 2013 年延到了 2014 年,然后 2015、2016、2017
夏季等时程都跳票了之后,现在我们又来到了 Musk 在推特上宣布的最新 11
月期程。虽然认定 SpaceX 势必又要跳票的人大有人在,但我们有两个理由认为
SpaceX 这次是认真的了。首先,和之前只是空口说白话不同,这次 Falcon Heavy
火箭所有的硬件实际上都已经准备完成,并送往卡纳维拉角的路上。真正影响发射的,其实是
LC39A 发射台的翻修进度 — 为了支持 Falcon Heavy
的发射,发射台需要更强力的发射架与更深的导焰沟,这些修改要等隔壁因去年的事故还在维修中的
LC40
发射台恢复工作后才能进行,所以这环环相扣的维修完成的时程,才是真正直接决定
Falcon Heavy 的发射日期的关键因素。另一个理由,是 11 月 9
日正好是农神五号火箭首次试飞五十周年的日子,想来如果 SpaceX
能够在当日,或是这前后发射的话,可以带来不小的话题性吧?对于善于利用媒体曝光的
SpaceX 来说,不会放弃这个机会才是。不过 Elon Musk
也清楚媒体可载舟亦可覆舟的道理,所以很小心地不要让大家对 Falcon Heavy
的期望过高。毕竟捆绑了三根 Falcon 9 火箭的 Falcon
Heavy,等于有了三倍的复杂性,不仅 27
个引擎都要顺利点火,而且中间的推进器等于要承受平常三倍的震动,这当中有太多的不确定因素了。对
Musk
来说,能顺利飞离发射塔,不要在原地爆炸就已经算是成功,剩下来就是收集资料,希望能成功啰(反正助推都是回收的火箭,等于白赚的)。

关于回收的火箭,SpaceX
准备将它捐给「地主」的卡纳维尔角太空中心,做为历史性载具收藏的一部份。依照
Musk 提供的数据,第一节火箭大约是整体火箭造价的 75%
左右,而当中油料只暂总花费微不足道的
0.3%。换言之,如果第一节火箭完全重复利用,整流罩也回收的话,每趟任务就只剩下第二节火箭是抛弃式的,发射成本也可以压到现在的
15% 左右吧?SpaceX
的设计目标是火箭在完全不做任何修补的情况下,可以连续发射十次,每十次之后进行一次整新,这样可以发射到
100 次。理论上一枚火箭可以像这样一直用到上千次,但到了 100
次以后整新的累积花费会超过直接造一只新火箭,因此 100
次大概就是极限了。SpaceX
预计今年可能会有多达六只的「二手火箭」升空,一切顺利的话,明年可能会增加到
12 只之多。最后,是关于一直没下文的 Falcon Heavy。为了尽快恢复发射,其实
39A 发射台还没有完全完成改装,只是先紧急调度给 Falcon 9 使用而已。SpaceX
必须要先修好 40 号发射台,将发射 Falcon 9
的任务转移回去,才能继续着手完成 39A 的改装,供 Falcon Heavy
使用。不仅如此,虽然 Falcon Heavy
看起来像是三根一样的核心绑在一起,事实上中间的核心和左右两侧有很大的不同,目前还在进行最后的设计修正。如果一切顺利的话,预计夏季末可以进行第一次试射,但
SpaceX 的发射时程嘛… 听听就好。Falcon 9 的下一个挑战?24
小时内连续同一只火箭两次。这简直是当飞机在用了啊!

另一个面向是发射台。Falcon Heavy 仅能从向 NASA 租用的 LC39A
发射台发射,但因为 SpaceX 去年底的意外将 LC40 发射台炸毁了,所以 LC39A
目前都被用来做普通的 Falcon 9 发射用,无法进行支持 Falcon Heavy
所需的必要硬件升级。因此照顺序 LC40 要先恢复运作,然后 LC39A
才能进行预计为期两个月的改装,然后才能谈 Falcon Heavy 的试射。因为
Falcon Heavy 有三个可回收的核心,再加上接近 Falcon 9
三倍的载重能力,预计单位重量的成本将比 Falcon 9
还要再低廉许多,无论是拓展潜在客户、还是为更远距离的任务做准备,对
SpaceX 来说都有着更重大的意义。但 Falcon Heavy 的复杂度可不止 Falcon 9
的三倍,大型火箭首飞失败也是相当常见的事,SpaceX
离可以松口气庆祝,还有不短的路要走啊。